麥拉寧色素由表皮基底層的黑色素細胞製造,製造出的麥拉寧色素顆粒,稱之為麥拉寧前驅質〈mela-nosomes〉,會由黑色素細胞轉移至表皮的角質細胞。

麥拉寧色素有數種不同的種類,其變化從棕色至黃紅色皆有,決定了皮色的深淺度。有些存在於肌膚,有些則存在於毛髮內。就某些方面來說,色素的分部情況與老化的過程有相關聯,如髮色變灰或膚色淡化。
麥拉寧色素會吸收陽光中的紫外線,可防禦肌膚免受陽光的傷害。這就是為何曝曬於陽光後,皮膚會產生更多的保護性麥拉寧色素,使膚色變黑的原因。麥拉寧也會吸收使皮膚提早老化的自由基,這也就是何以黑人比白種人老化的較慢之原因。